68. Getallen, zomaar

Wat is de functie van getallen in berichtgeving? Anders gezegd: hoe verhouden getallen zich tot de boodschap die zij illustreren, en hoe interpreteren wij ze?
In het ene geval is het getal 2 schokkend, in het andere halen we bij een veelvoud daarvan onze schouders op. De context bepaalt de impact.
Bijvoorbeeld: de laatste Amerikaanse gevechtstroepen zijn teruggetrokken uit Irak. Er vielen 4419 Amerikaanse doden. Zetten we dat dan onbewust af tegen de Vietnamoorlog, waar 58.156 Amerikanen sneuvelden? In hoeverre bepalen die getallen onze mening over beide oorlogen? Hoe verhouden zij zich tot elkaar? Belangrijker: mag je ze vergelijken?

Onderstaand zomaar wat berichten uit de media van de laatste 48 uur. Ze zijn raar, schokkend, verontrustend of ronduit idioot. Maar steeds gaat het over getallen. Er is geen onderling verband, en door het te signaleren verbeter je ook de wereld niet. Maar interessant is het wel. En het roept de nodige vragen op.

380.000.000
Een leverancier van kippeneieren uit het Amerikaanse Iowa haalt wegens het gevaar van salmonella 380 miljoen eieren uit de handel. In de afgelopen maanden zijn tweeduizend gevallen van salmonellabesmetting gerapporteerd, terwijl het er normaal zevenhonderd zijn. Voor een deel zijn de besmettingen terug te voeren naar de eieren van het toeleveringsbedrijf Wright Country Egg. Er waren al 228 miljoen eieren teruggehaald, dat getal is nu uitgebreid naar 380 miljoen. In de Amerikaanse pers heet de affaire inmiddels The Wright County Egg Salmonella Recall.
Vraag: hoe vernietig je 380 miljoen eieren? Verbranden? Begraven? Wie wel eens een doosje eieren uit zijn handen heeft laten glippen weet wat een smeerboel dat is. En dat zijn er nog maar twaalf. Want in kwantitatieve zin: hoeveel ís 380 miljoen eieren? Hoeveel opleggers, zeeschepen, treinladingen? Hoe maak je dat aanschouwelijk? Geen enkele krant geeft het antwoord. Terwijl dat nu juist zo intrigerend is.

1.000.000
De wc-pot van J.D. Salinger staat voor één miljoen US$ te koop, zo meldt de Los Angeles Times. De pot komt uit de woning van de in januari overleden schrijver van The Catcher in the Rye in New Hampshire. De koper krijgt er een brief bij waarin de authenticiteit wordt gegarandeerd. Het ding stamt uit 1962, bril en deksel ontbreken en is niet schoongemaakt. De veiling op eBay loopt tot 14 september.
Vraag: waarom zou iemand dit serieus nemen?

100.000
Gordon Brown, voormalig premier van Groot-Brittannië, is beschikbaar voor speeches, waar hij 100.000 US$ voor wenst te ontvangen. Of hij al een boeking heeft is niet duidelijk, Brown heeft een speaking agency ingeschakeld om voor hem te bemiddelen, bij voorkeur in Azië en het Midden-Oosten. Als vrouw Sarah meekomt, voor de gezelligheid of zo, kost dat 20.000 dollar extra. Daarnaast wenst Brown eersteklas te vliegen en in een 5-sterren locatie te overnachten. De speeches van Gordon Brown duren 60 minuten. Dat is 1600 dollar per minuut, exclusief overhead.
Vraag: wordt de klok bij hoestbuien of het bladeren door notities stilgezet?

18.000.000
Vergeleken met zijn voorganger Tony Blair is Gordon Brown een beginneling.
Tony toucheerde in Japan voor twee speeches van elk twintig minuten 560.000 dollar. Sinds zijn aftreden in 2007 heeft hij naar schatting ruim 18 miljoen dollar verdiend met toespraken, bestuursfuncties en advieswerkzaamheden.
Vraag: hoe kan het toch dat mannen die hun politieke boodschap altijd hebben afgestemd op gelijkwaardige maatschappelijke verhoudingen en de verheffing van het lompenproletariaat, zo schaamteloos de graaicultuur omarmen als ze eenmaal zijn afgezwaaid? En waarom Azië? Waarom zouden die landen zoveel interesse hebben in het gedachtengoed van een westerse ex-politicus? Nog interessanter: waarom ontbreekt die interesse in Europa en de Verenigde Staten?

2 en 200
De Taliban hebben een 28-jarige man en een 23-jarige vrouw gestenigd omdat ze overspel gepleegd zouden hebben. De man (getrouwd) en de vrouw (verloofd) werden op verzoek van hun families gearresteerd. Ze zouden bekend hebben samen te hebben geslapen, en op basis daarvan zijn ze ter dood gebracht. Het stel moest, de handen op de rug gebonden, in een open veld staan, waar omstanders hen met stenen doodgooiden. Eerder deze maand executeerden de Taliban een zwangere weduwe wegens het hebben van een buitenechtelijke relatie. De vrouw (40) kreeg eerst tweehonderd zweepslagen, waarna zij drie keer door het hoofd werd geschoten.
Vraag: hoelang blijft de wereld werkloos toezien bij zoveel krankzinnig onrecht?

36
De Beckhams (resp. voormalig voetballer en voormalig zangeresje) hebben op advies van hun boekhouder een derde van hun personeel ontslagen. Het waren er vijftig. Veertien daarvan zijn op staande voet op straat gezet, waaronder een schoonmaakster die al acht jaar voor het illustere echtpaar werkte. Boekhouder: ‘de Beckhams zijn multimiljonairs, maar dat betekent nog niet dat je geld moet verspillen.’
Vraag: als je wakker wordt in de wetenschap dat je 36 personeelsleden hebt, wat doe je dan zo’n hele dag?

Tot zover. En dan heb ik de kranten van vandaag nog niet eens gelezen.

2 thoughts on “68. Getallen, zomaar

  1. Verbijsterend effect om de krant ook zo te lezen! Getallen, aantallen zijn voor mij al gauw abstract, maar zo kunnen ze ook absurd zijn en inderdaad de vraag oproepen wat de inhoud en betekenis is van getallen. In Vietnam is kwantiteit nog altijd belangrijker dat kwaliteit. Zo stelde mijn baas voor om samen een boek te schrijven van 120 bladzijden. “Waarover”, vroeg ik voorzichtig..”Oh kan ook 180 blz wat mij betreft”, was zijn antwoord.

    Trainingen worden altijd gegeven 12, 6 of 3 dagen, ongeacht de inhoud en de vraag. Zou de verdiensten hiermee iets te maken kunnen hebben?? 12 dagen brengt meer op voor de trainer!! En dat heeft weer betekenis!
    Leuk stuk Hans, verrassende invalshoek!

    Myrna

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s